Alexis Clérel de Tocqueville
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Alexis Charles Henri Clérel de Tocqueville (1805 - 1859)

Alexis Charles Henri (Alexis) Clérel de Tocqueville aka de Tocqueville
Born in Paris, Seine, Francemap
Ancestors ancestors
Husband of — married 26 Oct 1835 in Paris, Seine, Francemap
Died in Cannes, Var, Francemap
Profile last modified | Created 19 Sep 2017 | Last significant change: 4 Aug 2020
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Alexis Clérel de Tocqueville is Notable.

Alexis Clerel de Tocqueville, known as Alexis de Tocqueville, was a French politician, political scientist and historian.

Origins and Family

Alexis Charles Henri Clerel was the third and youngest son of Hervé Louis François Bonaventure Clerel, comte de Tocqueville, and Louise Magdelaine Le Peletier de Rosanbo. He was born on 10 Thermidor of the thirteenth year of the Republic (29 July 1805) at number 987, rue de la Ville-l'Évêque in Paris. Aristocratic titles were still not recognized and the child was registered as Alexis Charles Henry Clerel, his father given only the family name of Clerel and his mother that of Lepeletier Rosanbo.[1][2] His father had been an officer of the Constitutional Guard of King Louis XVI and would later be a prefect and Peer of France. Alexis's parents had been arrested during the reign of Terror and it is believed they only escaped execution thanks to Robespierre's downfall. Many members of Tocqueville's maternal family were victims of the Terror: his grandfather, Louis Le Peletier de Rosanbo, was guillotined on 20 April 1794, followed two days later by his wife, Marguerite de Malesherbes, her father, Chrétien-Guillaume de Lamoignon de Malesherbes, his sister, Aline-Thérèse Le Peletier de Rosanbo, and her husband, Jean-Baptiste-Auguste de Châteaubriand. Malesherbes's elderly sister Nicole, Countess of Sénozan, was executed two weeks later. Tocqueville's mother never completely recovered from her captivity and the execution of so many family members and remained traumatized and bitter.

Tocqueville was therefore the great-grandson of Malesherbes, a statesman and minister in the ancien régime, and later counsel for the defense of Louis XVI, who was known for his vigorous criticism of royal abuses as President of the Cour des Aides and his role in helping with the publication of the Diderot and d'Alembert's Encyclopédie. He was also the nephew by alliance of celebrated author François-René de Châteaubriand, and, through his grandfather Louis de Rosanbo, a descendant of Vauban. His elder brother Hippolyte had a political career as a delegate (député), senator, and mayor of Nacqueville. Through his other brother Édouard he is the uncle of Colonel René Clérel de Tocqueville, councillor in the Manche department, mayor of Tourlaville and delegate.[3]

Alexis de Tocqueville spent his childhood at the château of Verneuil-sur-Seine which his mother had inherited from her great-aunt Nicole de Sénozan. He attended the Collège Royal (now Lycée Fabert) of Metz[4][5] while his father was Prefect of Moselle (1817-1823). He went on to study the law in Paris.[6][7] He started his career in the law as juge-auditeur at the Civil Court of Versailles,[8] where he would meet his lifelong friend and co-author Gustave de Beaumont.

Travels and Works

In 1831, Alexis de Tocqueville and Gustave de Beaumont were sent to the United States to study the American prison system. They spent nearly 10 months there, not only visiting prisons but also meeting many people, including such personnalities as the Attorney General of Louisiana, Etienne Mazureau. They collected a wealth of information about law, sociology, demographics and linguistics. The result was a report titled Du système pénitentiaire aux États-Unis et de son application (1833). More importantly, this was the inspiration for Tocqueville's major work, Democracy in America, published in two volumes, the first in 1835 and the second in 1840. The book was immensely successful; Tocqueville was elected to the Académie des Sciences Morales et Politiques in 1838, and to the Académie Française in 1841.[9]

In addition, Tocqueville spent time in England and Ireland, publishing Voyages en Angleterre et en Irlande in 1835. In 1836 he travelled to Switzerland with his wife and observed the Federal Assembly at Bern. In 1841 and 1846 he travelled to Algeria an published Travail sur l'Algérie (1841) and Rapport sur l'Algérie (1847) in which works he supports colonialism and advocates racial segregation in Algeria.[10]

Tocqueville's other major work, The Old Regime and the Revolution was started in 1854 and left unfinished. Only the first part was completed and published in 1856.


Alexis de Tocqueville met his future wife, Mary Mottley, about 1828. Mary, English, Protestant, without aristocratic connections and six years his senior, looked like an unexpected partner for Alexis and it is said that his family and friends disagreed with their union. Mary and Alexis married in Paris on 26 October 1835.[11] The marriage act disappeared in the fire that destroyed most of the Paris archives in 1870 and the reconstitution does not give any details; but the marriage contract is preserved at the Archives de la Manche. Alexis's parents were both present at the signature and therefore eventually consented to the marriage.[12]

Mary and Alexis had no children. According to his biographer Jean-Louis Benoît, Tocqueville fathered an illegitimate child in 1822, when he was a student in Metz. The mother was a local seamstress, Marguerite Meyer.[13] The child has been identified as Louise Charlotte Catherine Meyer, born on 9 August 1822 in Metz. However another man, Jean Mathias Davion, formally recognized the child as his own daughter in February 1823.[14].

Political Career

After a first unsuccessful bid in 1837, Alexis de Tocqueville was elected député (delegate) for the Manche department on 2 March 1839, and remained at this post until December 1851 and through 4 elections (with the July Monarchy between 1839 and 1848 and the Second Republic from 1848 to 1852).[15].

He was elected councillor for the Manche department in 1842 and in August 1849 was elected President of the departmental council.[16]

After the downfall of the July Monarchy (1848), as a member of the Constituent Assembly, he participated in drafting the new Constitution of the Second Republic. Though hostile to the new President, Louis-Napoléon Bonaparte, Tocqueville accepted to become Minister of Foreign Affairs in his government, in July 1849. He was among the 220 delegates who attempted to resist Louis-Napoléon Bonaparte's coup in December 1851 and were arrested at the city hall of the 10th arrondissement of Paris. After being detained in the castle of Vincennes, he was released and quit political life and retired to his castle in Tocqueville, in Normandy.

Death and legacy

Tocqueville spent his last years writing The Old Regime and the Revolution. The first part was published in 1856. But his health deteriorated and he could not complete the second part. Suffering from tuberculosis, he retired to Cannes (then in Var but part of Alpes-Maritimes since 1860) and died there six months later, on 16 April 1859. He was 53 years old.[17][18]

Tocqueville is famous for his analyses of American democracy and the French Revolution. His work was under-estimated in France for several decades (he was however still read, especially in the United States) and has been rediscovered after the second World War. He is still often cited in the United States, not without controversy.[19]



(English version above)

Alexis Clérel de Tocqueville, plus connu sous le nom d'Alexis de Tocqueville, est un écrivain, philosophe politique, précurseur de la sociologie et homme politique français.

Origines familiales

Alexis Charles Henry Clérel de Tocqueville est né le 10 Thermidor an XIII (29 juillet 1805) au 987 rue de la Ville-l'Évêque, dans l'ancien 1er arrondissement de Paris. Il est le troisième et dernier fils d'Hervé Louis François Jean Bonaventure Clérel de Tocqueville, et de Madeleine Louise Le Peletier de Rosanbo[1][2]. En cette période où les titres nobiliaires sont illégaux, l'enfant est déclaré sous le nom de famille de Clerel, le nom de sa mère étant présenté sous la forme Peletier Rosanbo. Ses parents sont des aristocrates légitimistes. Son père a fait partie de la Garde de Louis XVI et sera plus tard Préfet de plusieurs départements et Pair de France sous la Restauration. Ses parents ont été emprisonnés en 1793, puis libérés après la chute de Robespierre, ayant échappé de peu à la guillotine. Plusieurs membres de la famille maternelle de Tocqueville ont été victimes de la Terreur: son grand-père Louis Le Peletier de Rosanbo est guillotiné le 22 avril 1794, suivi le 22 avril de son épouse Marguerite de Malesherbes, de son beau-père Malesherbes, de sa fille Aline-Thérèse Le Peletier de Rosanbo et de son gendre Jean-Baptiste-Auguste de Châteaubriand. La soeur de Malesherbes, Nicole, comtesse de Sénozan, âgée de 76 ans, est guillotinée à son tour le 10 mai suivant. La mère de Tocqueville restera traumatisée par ces épreuves et ne s'en remettra jamais complètement.

Alexis de Tocqueville spent his childhood at the château of Verneuil-sur-Seine which his mother had inherited from her great-aunt Nicole de Sénozan. He attended the Collège Royal (now Lycée Fabert) of Metz[4][5] while his father was Prefect of Moselle (1817-1823). He went on to study the law in Paris.[6][7] He started his career in the law as juge-auditeur at the Civil Court of Versailles,[8] where he would meet his lifelong friend and co-author Gustave de Beaumont.

Alexis de Tocqueville est donc l'arrière-petit-fils de Chrétien-Guillaume de Lamoignon de Malesherbes, homme d'État et ministre de l'Ancien Régime, critique sévère des abus du pouvoir royal en tant que président de la Cour des Aides, soutien de Diderot et d'Alembert dont il aide la publication de l'Encyclopédie, et finalement défenseur de Louis XVI à son procès. Il est aussi neveu par alliance de François-René de Châteaubriand, et par son grand-père Louis de Rosanbo, descendant deVauban. Ses deux frères Hippolyte et Édouard sont engagés en politique, Hippolyte étant sénateur et maire de Nacqueville. Son neveu le colonel René Clérel de Tocqueville, fils d'Edouard, sera Conseiller Général de la Manche, maire de Tourlaville et député[3].

Le jeune Alexis passe une partie de son enfance au château de Verneuil-sur-Seine, "héritage de guillotine" que sa mère tient de sa grand-tante Nicole de Sénozan. Il est ensuite étudiant au Collège Royal (aujourd'hui Lycée Fabert) de Metz[4][5], son père étant Préfet de la Moselle à cette époque (1817-1823). Il poursuit des études de droit à Paris[20][7]. Il est ensuite nommé juge-auditeur au Tribunal Civil de Versailles[8] où il rencontre Gustave de Beaumont, qui est substitut.


En 1831, Alexis de Tocqueville et Gustave de Beaumont sont envoyés aux États-Unis pour y étudier le système pénitentiaire américain. Ils passent presque 10 mois sur place. Ne se contentant pas de la visite des prisons, ils s'intéressent à la législation, la sociologie et la démographie locales, et rencontrent des personnalités comme le Procureur Général de la Louisiane Étienne Mazureau. Le résultat de leurs recherches, un rapport intutilé Du système pénitentiaire aux États-Unis et de son application, est publié en 1833. Mais au-delà, ce voyage inspire à Tocqueville son oeuvre majeure, De la démocratie en Amérique, publiée en deux volumes, le premier en 1835 et le second en 1840. Le succès du livre est immédiat; il permet à Tocqueville d'être élu à l'Académie des Sciences Morales et Politiques en 1838, puis à l'Académie Française en 1841[9].

Alexis de Tocqueville a en outre voyagé en Angleterre et en Irlande (d'où Voyages en Angleterre et en Irlande, publié en 1835. En 1836 il se rend en Suisse avec sa femme et assiste à l'Assemblée Fédérale à Berne. De ses voyages en Algérie en 1841 et 1846 il rapporte Travail sur l'Algérie (1841) et Rapport sur l'Algérie (1847). C'est dans ces ouvrages qu'il se prononce en faveur du colonialisme et de la ségrégation raciale en Algérie[10].

L'autre oeuvre majeure de Tocqueville, L'Ancien Régime et la Révolution où il cherche à comprendre l'Ancien Régime pour expliquer les événements de la Révolution, est commencé en 1854. Il ne terminera que le premier tome, publié en 1856.


Alexis de Tocqueville a rencontré sa future épouse Mary Mottley vers 1828. Mary, angaise, protestante, roturière et de six ans son aînée, semble une partenaire inattendue pour Alexis et la perspective d'un mariage ne plaît guère à ses amis et sa famille. Ils finissent par se marier le 26 octobre 1835, à Paris[11]. L'acte de mariage original est perdu à la suite de l'incendie des archives de Paris en 1870 et la reconstitution ne fournit pas de détails. On sait cependant que les parents de Tocqueville étaient présents au contrat de mariage (conservé dans le fonds Tocqueville aux Archives de la Manche) et qu'ils ne sont donc pas formellement opposés au mariage[12].

Mary et Alexis n'ont pas eu d'enfant. Selon Jean-Lous Benoît, spécialiste de Tocqueville, celui-ci a eu un enfant illigétime en 1822, alors qu'il était lycée à Metz. La mère, Marguerite Meyer, était couturière à la Préfecture[13]. L'enfant serait Louise Charlotte Catherine Meyer, née le 9 août 1822, rue Pontifroid à Metz (section 1), fille de Marguerite Meyer, 22 ans, née à Sarreguemines, couturière, célibataire. Cette Louise Charlotte Catherine est reconnue par Jean-Mathias Davion, 26 ans, natif de Boncour (Meuse), chasseur au 1er régiment de chasseurs à cheval, en février 1823.[14].

Carrière Politique

Alexis de Tocqueville est candidat à la députation dans la Manche en 1837. Il perd cette élection mais remporte l'élection suivante, le 2 mars 1839 et conserve son siège jusqu'en décembre 1851, ayant été réélu 2 fois sous la Monarchie de Juillet et deux fois encore sous la Deuxième République[15].

Il est élu Conseiller Général de la Manche en 1842, puis Président du Conseil Général en août 1849[16].

Après la chute de la Monarchie de Juillet, il est membre de la Commission chargée de rédiger la constitution de la Deuxième République. Il est hostile au nouveau Président, Louis-Napoléon Bonaparte mais accepte le poste de Ministre des Affaires Étrangères en juillet 1849. Après le coup d'état de Louis-Napoléon en décembre 1851, il fait partie des 220 députés qui se réunissent à la Mairie du 10ème arrondissement pour tenter de le faire destituer. Il est arrêté et emprisonné au château de Vincennes. Libéré, il abandonne définitivement la politique et se retire au [wikipedia:fr:Château de Tocqueville|castle in Tocqueville]] en Normandie.

Mort et postérité

Tocqueville va consacrer les dernières années de sa vie à la rédaction de L'Ancien Régime et la Révolution. La première partie est publiée en 1856. Mais sa santé se dégrade et l'oeuvre reste inachevée. Atteint de la tuberculose, Alexis de Tocqueville s'installe finalement à Cannes et y meurt au bout de six mois, le 16 avril 1859, à l'âge de 53 ans. Son frère Édouard est à ses côtés[17][18].

Tocqueville est reconnu pour ses analyses de la démocratie américaine et de la Révolution française. Son travail a été oublié (bien que toujours lu, surtout aux États-Unis) en France pendant plusieurs décennies mais il est redécouvert après la Deuxième Guerre Mondiale. Il est toujours d'actualité et souvent cité, y compris aux États-Unis, non sans susciter des controverses[19].



  1. 1.0 1.1 Acte de naissance: Etat civil reconstitué des naissances (série V. 2E), 1550-1853 Naissances 16 juil 1805- 7 oct 1805 N° de film 007830454 image 442, FamilySearch (avec l'autorisation des Archives de Paris), Jul 2020
  2. 2.0 2.1 Index des naissances Clère/Clerembourg, Fichiers de l'état-civil reconstitué de Paris, Archives de Paris en ligne cote V3E/N 505 (vue 25), consulté le 2 novembre 2017
  3. 3.0 3.1 Contributeurs de Wikipédia, "René Clérel de Tocqueville," Wikipédia, l'encyclopédie libre, (Page consultée le 28 juillet 2020.
  4. 4.0 4.1 4.2 Le Lycée Fabert: 1000 ans d'histoire, (Wayback machine), see also Anciens élèves du Lycée Fabert, current version, accessed July 2020. See also le Lycée de Metz (1804-1862) for a description of the Lycée at the time Tocqueville attended.
  5. 5.0 5.1 5.2 Diplôme de bachelier ès lettres, obtenu par Charles Alexis Henri Clerel de Tocqueville le 22 juillet 1823 à Metz. Archives de la Manche, Fonds Alexis de Tocqueville, cote AT342.
  6. 6.0 6.1 Diplôme de bachelier en droit, obtenu par Alexis Charles Henry Clerel de Tocqueville, le 16 août 1825, à Paris. Archives de la Manche, Fonds Alexis de Tocqueville, cote AT343.
  7. 7.0 7.1 7.2 Diplôme de licencié en droit, obtenu par Alexis Charles Henry Clerel de Tocqueville, le 30 août 1826, à Paris. Archives de la Manche, Fonds Alexis de Tocqueville, cote AT344.
  8. 8.0 8.1 8.2 Nomination de juge-auditeur au tribunal de Versailles, 27 avril 1827. Archives de la Manche, Fonds Alexis de Tocqueville cote AT2493.
  9. 9.0 9.1 Alexis de Tocqueville, site officiel de l'Académie Française, consulté le 29 juillet 2020.
  10. 10.0 10.1 De Tocqueville aux massacres d'Algériens en 1961, article d'Olivier Le Cour Grandmaison, Consulté le 29 juillet 2020.
  11. 11.0 11.1 Acte de mariage (reconstitution): Reconstitution chronologique des actes de mariage (série V.2E), 1568-1859 Mariages 1 oct-30 nov 1835 N° de film 007838748 image 1058 FamilySearch (avec l'autorisation des Archives de Paris) juil 2020.
  12. 12.0 12.1
  13. 13.0 13.1 Jean-Louis Benoît, Tocqueville, Perrin, 2013, p. 29. Cité sur la page: Contributeurs de Wikipédia, "Alexis de Tocqueville," Wikipédia, l'encyclopédie libre, (Page consultée le 28 juillet 2020).
  14. 14.0 14.1 Reconnaissance. 26 février 1823. Archives de Metz, cote 1E/b175, Naissances 1823 Metz section 1, Vue 20
  15. 15.0 15.1 Alexis Charles Henri Clérel de Tocqueville, Mandats et biographie, site de l'Assemblée Nationale, consulté le 19 juillet 2020
  16. 16.0 16.1 Alexis de Tocqueville, biographie sur le site de la ville de Valognes, consulté en juillet 2020
  17. 17.0 17.1
  18. 18.0 18.1
  19. 19.0 19.1 Contributeurs de Wikipédia, "Alexis de Tocqueville," Wikipédia, l'encyclopédie libre, (Page consultée le 29 juillet 2020).

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Comments: 3

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The reconstituted marriage act between de Tocqueville and Mottley indicates that they married on 26 October 1835 in Paris-see
posted by Greg Lavoie
Thanks Greg... You are welcome to include this information and source in the biography :-)
Hi there profile managers!

We plan on featuring Alexis as the Example Profile of the Week in the Connection finder on July 29th. Between now and then is a good time to take a look at the sources and biography to see if there are updates and improvements that need made, especially those that will bring it up to WikiTree Style Guide standards. I will check on the profile closer to the week we'll feature it and make changes as necessary.

Thanks! Abby

posted by Abby (Brown) Glann

Alexis is 23 degrees from Laurie Giffin, 38 degrees from Toni Morrison and 19 degrees from Henry VIII of England on our single family tree. Login to find your connection.

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